O quarteto de cidadãos astronautas recém-formados que compreendem a missão SpaceX Inspiration4 salta com segurança na cápsula Crew Dragon da SpaceX na costa do Centro Espacial Kennedy, Flórida, EUA, 18 de setembro de 2021. SpaceX / Folheto via REUTERS

18 de setembro (Reuters) – O quarteto de cidadãos astronautas recém-formados que compõem a missão SpaceX Inspiration4 pousou com segurança no Atlântico ao largo da costa da Flórida no sábado, completando um vôo de três dias da primeira tripulação inteiramente civil enviada à órbita terrestre.

O sucesso do lançamento e retorno da missão, o mais recente em uma recente série de expedições movidas a foguetes financiadas por seus passageiros bilionários, marcou outro marco na incipiente indústria do astro-turismo comercial, 60 anos após o início dos voos espaciais humanos.

“Bem-vindos à segunda era espacial”, disse Todd “Leif” Ericson, diretor da missão Inspiration4, a repórteres em uma teleconferência após o retorno da tripulação.

A SpaceX, a empresa privada de foguetes fundada pelo CEO da montadora elétrica Tesla Inc (TSLA.O) Elon Musk, forneceu a espaçonave, lançou-a, controlou seu voo e administrou a operação de recuperação de respingos.

A missão de três dias terminou como a cápsula SpaceX Crew Dragon, apelidada de Resilience, saltou de pára-quedas em mares calmos por volta das 19h00 EDT (2300 GMT), pouco antes do pôr do sol, após uma descida de reentrada automatizada, conforme mostrado durante um webcast ao vivo da SpaceX em seu canal do YouTube .

Dentro de uma hora, os quatro sorridentes membros da tripulação foram vistos emergindo um a um da escotilha lateral da cápsula depois que o veículo, visivelmente queimado em seu exterior, foi içado do oceano para o convés de um navio de recuperação SpaceX.

Cada um dos quatro ficou no convés por alguns momentos em frente à cápsula para acenar e levantar o polegar antes de ser escoltado a um posto médico a bordo para exames no mar. Depois, eles foram levados de helicóptero de volta ao Cabo Canaveral para reuniões com seus entes queridos.

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O retorno da órbita seguiu um mergulho na atmosfera da Terra, gerando calor de fricção que fez com que as temperaturas ao redor da parte externa da cápsula subissem para 3.500 graus Fahrenheit (1.900 graus Celsius). Os macacões de voo dos astronautas, equipados com sistemas especiais de ventilação, foram projetados para mantê-los frios caso a cabine esquentasse.

Aplausos foram ouvidos do centro de controle de vôo SpaceX no subúrbio de Los Angeles quando os primeiros pára-quedas foram vistos se abrindo, desacelerando a descida da cápsula para cerca de 15 milhas por hora (25 km / h) antes do respingo, com outra rodada de vivas quando a nave atingiu a água.

Os astronautas foram aplaudidos novamente quando pisaram no convés do navio de recuperação.

A primeira a sair foi Hayely Arceneaux, 29, médica assistente no Centro de Pesquisa Infantil St. Jude, no Tennessee, uma sobrevivente de câncer ósseo na infância que se tornou a pessoa mais jovem a chegar à órbita da Terra na missão Inspiration4.

Ela foi seguida em rápida sucessão pelo geocientista e ex-candidato a astronauta da NASA Sian Proctor, 51, engenheiro de dados aeroespaciais e veterano da Força Aérea Chris Sembroski, 42, e finalmente o bilionário benfeitor da tripulação e “comandante da missão” Jared Isaacman, 38.

“Foi um passeio terrível para nós”, disse Isaacman, presidente-executivo da empresa de comércio eletrônico Shift4 Payments Inc (FOUR.N) , de dentro da cápsula momentos após o respingo. “Estamos apenas começando.”

A equipe do Inspiration4 é vista em seu primeiro dia no espaço nesta foto de folheto lançada em 17 de setembro de 2021. SpaceX / Folheto via REUTERS
O quarteto de cidadãos astronautas recém-formados que compreendem a missão SpaceX Inspiration4 mergulha com segurança na cápsula Crew Dragon da SpaceX na costa do Centro Espacial Kennedy, Flórida, EUA, 18 de setembro de 2021. SpaceX / Folheto via REUTERS
Equipe do Inspiration4 Jared Isaacman, Sian Proctor, Hayley Arceneaux e Chris Sembroski, vistos em seu primeiro dia no espaço nesta foto de folheto lançada em 17 de setembro de 2021. SpaceX / Folheto via REUTERS

O quarteto de cidadãos astronautas recém-formados que compreendem a missão SpaceX Inspiration4 mergulha com segurança na cápsula Crew Dragon da SpaceX na costa do Centro Espacial Kennedy, Flórida, EUA, 18 de setembro de 2021. SpaceX / Folheto via REUTERSconsulte Mais informação

Ele pagou uma quantia não revelada – estimada pela revista Time em cerca de US $ 200 milhões – ao colega bilionário Musk por todos os quatro assentos a bordo do Crew Dragon.

A equipe do Inspiration4 decolou na quarta-feira do Centro Espacial Kennedy em Cabo Canaveral no topo de um dos foguetes Falcon 9 reutilizáveis ​​de dois estágios da SpaceX.

ÓRBITA MAIS ALTA DESDE APOLLO

Em três horas, a cápsula da tripulação atingiu uma altitude orbital de cruzeiro de 585 km, ou pouco mais de 363 milhas – mais alta do que a Estação Espacial Internacional ou o Telescópio Espacial Hubble, e o mais longe que qualquer ser humano voou da Terra desde que o programa lunar Apollo da NASA terminou em 1972 .

Também marcou o voo de estreia do novo negócio de turismo espacial de Musk e um salto à frente dos concorrentes, oferecendo viagens em foguetes para clientes abastados dispostos a pagar uma pequena fortuna para experimentar a alegria do voo espacial e ganhar asas de astronauta amador.

A empresa de Musk já é considerada a empresa mais bem estabelecida na crescente constelação de empreendimentos de foguetes comerciais, tendo lançado várias cargas úteis e astronautas para a estação espacial da NASA.

Duas operadoras rivais, Virgin Galactic Holdings Inc (SPCE.N) e Blue Origin, inauguraram seus próprios serviços de turismo espacial nos últimos meses, com seus respectivos executivos fundadores, os bilionários Richard Branson e o fundador da Amazon.com (AMZN.O) Jeff Bezos, cada um indo junto para o passeio.

Esses voos suborbitais, que duraram alguns minutos, foram saltos curtos em comparação com os três dias em órbita do Inspiration4.

Isaacman concebeu o Inspiration4 principalmente para aumentar a conscientização e doar para St. Jude, uma de suas causas favoritas, onde Arceneaux trabalha agora. Ericson disse que o voo arrecadou até agora US $ 160 milhões para o instituto do câncer, incluindo US $ 100 milhões doados por Isaacman no início.

A tripulação do Inspiration4 não participou da pilotagem da espaçonave, que era controlada por equipes de voo terrestres e sistemas de orientação a bordo, embora Isaacman e Proctor sejam ambos pilotos licenciados.

Mas Ericson insistiu que a tripulação tinha “o mesmo treinamento e o mesmo controle e autoridade que os astronautas da NASA têm” para intervir na operação do Crew Dragon no caso de uma emergência.

O chefe do vôo espacial humano da SpaceX, Benji Reed, ficou maravilhado com o quão pouco deu errado durante o vôo, citando apenas dois problemas que ele descreveu como menores e facilmente resolvidos – um ventilador com defeito no sistema de banheiro da tripulação e um sensor de temperatura em um dos motores da nave espacial .

O nível de “síndrome de adaptação espacial” experimentado pela tripulação – vertigem e enjôo durante a aclimatação a um ambiente de microgravidade – estava “muito certo com o que os astronautas da NASA fazem”, disse Ericson.

Todos os quatro pareciam relaxados e enérgicos durante uma série de aparições em vídeo ao vivo que fizeram para o público ligado à Terra durante o voo, desde dar cambalhotas de gravidade zero na cabine até dedilhar um ukulele .Escrita e reportagem adicional por Steve Gorman em Los Angeles; Edição de Daniel Wallis, David Gregorio e William Mallard